NASA declara el fin de la misión del rover Opportunity en Marte

Opportunity nos muestra que nuestros primeros exploradores pueden no ser humanos
NASA declara el fin de la misión del rover Opportunity en Marte
"Oppy" debía durar solo 90 días marcianos y recorrer 1 kilómetro.
Foto: Imagen de artista. NASA/JPL-Caltech

Una de las hazañas de exploración interplanetaria más exitosas y perdurables, la misión del Opportunity rover de la NASA se encuentra finalizada después de casi 15 años explorando la superficie de Marte y ayudando a sentar las bases para el regreso de la NASA al Planeta Rojo.

El rover Opportunity dejó de comunicarse con la Tierra cuando una severa tormenta de polvo en todo Marte cubrió su ubicación en junio de 2018.

Después de más de mil comandos para restablecer el contacto, los ingenieros de la Instalación de Operaciones de Vuelo Espacial en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL) hicieron su último esfuerzo de revivir a “Oppy”, como lo llamaron, en vano. La última comunicación del rover con energía solar se recibió el 10 de junio.

Sombra del Rover Opportunity de Mars de la NASA tomada en el sol 180 (26 de julio de 2004) por el frente del rover. NASA/JPL-Caltech

“Debido a las misiones pioneras como Opportunity, llegará un día en que nuestros valientes astronautas caminen sobre la superficie de Marte”, dijo el administrador de la NASA, Jim Bridenstine. “Y cuando llegue ese día, una parte de esa primera huella será propiedad de los hombres y mujeres de Opportunity, y un pequeño rover que desafió las probabilidades e hizo mucho en nombre de la exploración”.

Diseñado para durar solo 90 días marcianos y recorrer 1,100 yardas (1,000 metros), Opportunity superó ampliamente todas las expectativas en cuanto a resistencia, valor científico y longevidad.

La transmisión final, enviada a través de la antena de la Estación Marte de 70 metros en el Complejo DSN de Goldstone de la NASA en California, puso fin a una estrategia de recuperación multifacética de ocho meses en un intento de obligar al rover a comunicarse.

“Hemos hecho todos los esfuerzos razonables de ingeniería para intentar recuperar a Opportunity y hemos determinado que la probabilidad de recibir una señal es demasiado baja para continuar con los esfuerzos de recuperación”, dijo John Callas, gerente del proyecto Mars Exploration Rover (MER) en JPL.

Opportunity llegó a la región Meridiani Planum de Marte el 24 de Enero de 2004, siete meses después de su lanzamiento desde la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral en Florida. Su vehículo gemelo, Spirit, aterrizó 20 días antes en el Cráter Gusev de 166 kilómetros de ancho en el otro lado de Marte. Spirit recorrió casi 8 kilómetros antes de su misión finalizada en Mayo de 2011.

Desde el día en que aterrizó Opportunity, un equipo de ingenieros de misión, conductores de rover y científicos en la Tierra colaboraron para superar los desafíos y hacer que el rover fuera de un sitio geológico a otro en Marte.

Ellos trazaron avenidas viables en terrenos escarpados para que el explorador marciano de 174 kilogramos pudiera maniobrar alrededor y, a veces, sobre rocas y cantos rodados, escalar pendientes de grava tan escarpadas como 32 grados (un registro fuera de la Tierra ), sondear pisos de cráteres, colinas en la cima y atravesar posibles cauces de ríos secos. Su aventura final lo llevó a la extremidad occidental de Perseverance Valley

Además de superar su esperanza de vida en 60 veces, el rover viajó más de 28 millas (45 kilómetros) en el momento en que alcanzó su lugar de descanso final más apropiado en Perseverance Valley, en Marte..